欧州野球狂の詩(Ver.スポーツナビ)

リトアニアと南アフリカから史上初の大リーガーが誕生

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 国際野球ファンにとって、朗報と言える知らせが飛び込んできました。ともにパイレーツ所属のドヴィダス・ネベラウスカス投手(24)とギフト・ンゴエペ内野手(27)が、揃って自身初の一軍昇格を果たしたのです。リトアニア出身のネベラウスカス、南アフリカ出身のンゴエペとも、それぞれの母国で生まれ育った選手として史上初の大リーガーとなります。

 2010年6月にアマチュアFAとしてアメリカ球界に飛び込んだネベラウスカスは、その後当初の所属球団だったヤンキースからパイレーツに移籍。2015年からは先発からリリーフに転向し、これがメジャー昇格につながる大きな転機となりました。マイナーのトッププロスペクトによるオールスター戦「フューチャーズゲーム」への出場を経て、昨年の11月からは40人ロースターにも登録。メジャー昇格が秒読みとなっていました。

 デビュー戦となった24日のカブス戦では、3-13と大量ビハインドで迎えた8回から登板。2回25球を投げてうち15球がストライク。1奪三振、被安打2、1失点という内容でした。ネベラウスカスは、MLBがヨーロッパエリートキャンプをスタートさせて以降に誕生した欧州生まれ欧州育ちの大リーガーとしては、アレックス・リッディ(イタリア)、ドナルド・ルッツ、マックス・ケプラー=ロシツキー(いずれもドイツ)に続く史上4人目となります。

 一方のンゴエペは、長らく南アフリカ代表の切り込み隊長を担ってきたアフリカ野球を代表するプレーヤーの1人。2008年にパイレーツと契約し、現在は弟のビクターとともに兄弟でプレーしています。こちらはネベラウスカスよりも一足早い2015年に40人ロースター入りを果たし、その後はAAA級インディアナポリスで昇格の機会を伺っていました。

 2012年にはA+級フロリダステートリーグで、最も守備が優れた遊撃手に選ばれるなどその守備力とスピードには定評のあるンゴエペですが、打撃にはまだまだ改善の余地があることも事実です。昨年はAAA級で102試合に出場したものの、試合数を大きく上回る130三振。打率も.217と低空飛行でした。ただ、WBC予選のオーストラリア戦では、楽天でもプレーしたトラビス・ブラックリーから先頭打者本塁打を放つなど、ツボにはまった時には意外性を発揮できるポテンシャルもみせています。

 実はこの2人、それぞれの出身国で初の大リーガーという以外にも共通点が。それは昨年8月に、オハイオ州トレドの飲食店で喧嘩騒ぎを起こし逮捕されてしまっていることです(他に、オーストラリア代表のワーウィック・ソーポルド投手も逮捕)。この一件を理由とした謹慎処分により、本来なら9月にも実現するはずだった2人の一軍昇格はこの時期まで持ち越されることとなりました。

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