ああ、哀しみのオリックス ~勇者と猛牛と~

【Bs】勇者と猛牛と坂口智隆

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思えば、 近鉄は、実に恐ろしく、実に魅力的なチームであった。

栗橋、金村、鈴木、村上、石井、ノリ。 個性的で豪快な、男くさい男たちがよくもこう集まったものだ。 健気な、リトルリーグの少年たちがけして憧れない男たち。 あ、別に憧れてもらわんでええで。 パンチパーマとセカンドバックが似合う、 野球がむちゃくちゃ上手なおっさん、いや、永遠の悪ガキたち。

坂口智隆には、そんな近鉄の残り香がする。

坂口・岩隈・近藤・香月・牧田・坂。 残り6人となったいてまえ戦士。

近鉄のDNAを最も濃く受け継いでいるのは坂口であろう。

悪ガキには、打算がない。 だから、感情の赴くままに行動する。

いつぞやの福岡ドーム。 サヨナラ負け後のオリックスベンチ上から、坂口を目敏くみつけた小学生の男の子が思わず言った。 「あ、坂口やん」 その声が聞こえた瞬間、不機嫌な坂口は間をおかず返した。 「坂口さん、やろ」 さすがに、面と向かっては言わなかったけど。

ここ数年の不振の原因となった、東京ドームでのダイビングキャッチ。 右肩脱臼、靱帯断裂。 1回表無死1・3塁、 無理する場面じゃなかった。 けど、いちいち計算なんてしない。 捕れるボールは捕る、それだけ。 それが4年連続ゴールデングラブを獲得した男の矜持である。

豊かな感情表現が特徴的であった。 悔しいときは、ベンチでその強面をさらに厳しくし、 喜ぶべきときは、誰よりも激しく喜んだ。 長髪を振り乱し、咆哮する坂口の姿は、いつもかっこよかった。

減額制限を大きく超える減俸。 プロとして肯うことはできなかった。 ファンやチームメイトとの別れは寂しいが、 それならば、道は一つ。 去るのみ。

家族的で牧歌的なヤクルトは、正直、坂口のイメージには全く似合わないが、 坂口に掛けられた期待は非常に大きい。 ドラフトで高山(明大)を外したとき、即座に原樹理(投手:東洋大)を指名したのが、 その証であろう。 そして、隣には、大引もいる。

後藤につぎ、坂口もいなくなった。 オリックスと近鉄の合併の象徴でもあった二人。 いま、チームは生まれ変わろうとしている。 ただ、すごく寂しい。

キャンプ前、必勝祈願に訪れた住吉大社。 坂口の絵馬には、「復活」の二文字が大きく記されていた。

坂口は終わっちゃいない。

「もう一度、野球人として勝負」できる場所を探してたどり着いた神宮の杜が、 新しい復活の舞台となる。

また聞こえてくる。 きっと聞こえてくる。

その咆哮と、ヤクルトファンからの大きなグッチコールが、 涼やかな東風にのって。

そしてそのとき、思い出す。 近鉄という、やんちゃで素晴らしいチームのことを。 坂口という、やんちゃで素晴らしい男のことを。



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阪急・オリックスを愛し続けて、30年超。

いつから阪急ファンとなったのかはっきりと覚えていないのですが、阪急晩年のあの赤と白と黒が基調のハイカラな帽子に幼心にときめき、そして、山田久志と出会い、山口高志を知り、いまに至ります。


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